Comercio e intercambio cultural en la Edad Media

Los intercambios culturales entre Oriente y Occidente durante la Edad Media se desarrollaron en el marco de dos grandes escenarios: las Cruzadas y la profundización de las relaciones comerciales ya existentes entre los diversos reinos cristianos y los puertos sirios, libaneses, palestinos, chipriotas y armenios. El poderío naval de las ciudades-estado italianas, y en particular de Venecia, las convirtió en los centros de difusión de las nuevas costumbres importadas del islam y de otros parajes aún más lejanos, como la India y China, privilegio que en el caso de la perla del Adriático se vio reforzado en 1130 con el permiso que el rey de Jerusalén otorgó a los mercaderes de dicha ciudad para que pudieran establecerse en Palestina. El otro gran foco de innovación cultural en el panorama europeo fue la península Ibérica, donde los musulmanes introdujeron prácticas estrechamente relacionadas con el perfume como los baños, de los que Córdoba llegó a contar con más de 900. A finales del siglo XII, se creaba en Francia, bajo el reinado de Enrique II, el gremio de los guanteros (esqueje del más general de los especieros-apotecarios), que, posteriormente, incluirían la elaboración de perfumes entre sus principales actividades.
Por lo que respecta a una idea generalizada de una falta de higiene durante la Edad Media, hay que señalar que el baño era una práctica bastante extendida y que solía tomarse con agua aromatizada con hierbas y especias. A finales del siglo XV, empezó a popularizarse el uso de perfumes per se, es decir; independientemente de cualquier práctica social, como el baño, la comida o la fiesta. Los aromas más populares eran la rosa, la violeta, la lavanda, el agua de azahar y fragancias orientales como el sándalo. Las aguas de olor, perfumes líquidos muy valorados y difíciles de obtener, eran guardados en una especie de barriletes de cristal o de metales preciosos, y atesorados por quienes disponían de suficientes recursos, como el rey francés Carlos V.
Además de adoptar las costumbres del mundo islámico, la cultura europea se benefició así mismo de sus conocimientos científicos, como, por ejemplo, los relacionados con la destilación. En 1130, un médico italiano llamado Salernus dejó constancia por primera vez del proceso de destilación con alcohol, en su tratado Antidotarium Magnum, proceso que fue recogido más tarde por los trabajos de Alberto Magno, Ramón Llull y otros afamados alquimistas.
fraganciasInterior de una casa de baños del s. XIII. Contrariamente a lo que se suele creer, la higiene se encontraba muy presente en los hábitos sociales de la Edad Media. Sin embargo, el advenimiento de las grandes epidemias de peste acaecidas durante el s. XIV conllevó el abandono de prácticas como el baño comunitario, por considerarlas un foco de frecuentes contagios.

Perfumes y fragancias

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